China prohíbe las ventas en línea de cigarrillos electrónicos

SHANGHAI - China emitió su advertencia más severa sobre los cigarrillos electrónicos, pidiendo a la industria el viernes que deje de vender y publicitar los productos en línea.

Citando preocupaciones de salud para menores, un regulador chino y el monopolio estatal del tabaco instaron conjuntamente a los fabricantes y vendedores a cerrar sitios web relacionados con la comercialización y venta de cigarrillos electrónicos, en lo que podría equivaler a una prohibición efectiva.

La medida podría cerrar uno de los mercados más importantes para una industria que se enfrenta al escrutinio en todo el mundo . China tiene más de 7,4 millones de consumidores de cigarrillos electrónicos, y es el mayor fabricante de productos de cigarrillos electrónicos, según un estudio del Grupo de Investigación de Supervisión de Tecnología y Salud Pública de la Universidad de Tsinghua.

También se produce solo dos semanas antes de uno de los días de compras en línea más activos del mundo, el Día del Soltero, un feriado inventado por el sitio web chino de comercio electrónico Alibaba.

Las autoridades chinas, como sus contrapartes en los Estados Unidos y en otros lugares , han estado repensando la adicción de las personas al vapeo. El año pasado, Beijing prohibió la venta de cigarrillos electrónicos a menores.

Un alto funcionario del regulador del tabaco le dijo a la agencia oficial de noticias Xinhua el viernes que muchas compañías de cigarrillos electrónicos se dirigen a los jóvenes mediante la publicidad de cigarrillos electrónicos con palabras como "joven" y "moda" para tentar a los menores. Muchos padres, dijo el regulador, estaban preocupados de que sus hijos puedan comprar fácilmente dispositivos vaping a través de sitios web.

Para algunos, el aviso era tan claro como una habitación llena de humo. La declaración vagamente redactada, que se publicó el viernes en los sitios web de la Administración Estatal de Mercados y la Administración Estatal de Monopolio del Tabaco, dejó preguntas abiertas sobre si calificaba como una prohibición y si se aplicaría.

"Todavía no existe una ley y regulación en China que prohíba la venta en línea de cigarrillos electrónicos", dijo Ou Junbiao, jefe del Comité de la Industria de Cigarrillos Electrónicos de China. El Sr. Ou dijo que pensaba que el regulador estaba preocupado por perder el flujo de ingresos fiscales que obtiene al vender cigarrillos.

A pesar de la ambigüedad, algunos jugadores se movieron rápidamente. Apenas unas horas después de que se publicó el aviso, tres plataformas en línea eliminaron los productos de cigarrillos electrónicos de sus ofertas.

Siete de las marcas de cigarrillos electrónicos más populares de China publicaron declaraciones en las redes sociales el viernes por la noche diciendo que apoyaban la decisión del regulador. RELX, la marca más popular en China con una participación de mercado del 60 por ciento, dijo que "apoya firmemente" la decisión del regulador. "Actuaremos completamente para terminar todas las ventas y publicidad en Internet", dijo en su cuenta de redes sociales.

Dos de las plataformas de comercio electrónico más grandes de China, Alibaba y JD.Com, no respondieron a una solicitud de comentarios.

"La mayoría de las compañías de cigarrillos electrónicos siguen el modelo de Internet", dijo Zhang Jiafeng, de 25 años, un amante de los cigarrillos electrónicos que vive en Sichuan y dirige una empresa de marketing en redes sociales que se dirige a los vapeadores y tiene más de 10 mil seguidores.

"Ellos son recién fundados y necesitan internet para promocionar su producto, por lo que este aviso será un gran éxito para ellos", dijo. Como consumidor, agregó, esto significará más regulación y supervisión por parte del gobierno, algo que dijo que sería un desarrollo positivo.

Para la industria, China brindó una oportunidad lucrativa.

En una exposición de cigarrillos electrónicos en Shanghái esta semana, compradores y vendedores analizaron alrededor de 250 compañías de todo el mundo que anunciaban líquidos con sabor como la rosa de Bulgaria, el té de burbujas y Moutai, un licor chino. Las modelos caminaron con vestidos de lápiz y tacones repartiendo muestras gratuitas de líquidos de cigarrillos electrónicos, cerca de puestos de marcas estadounidenses como Twist y jugadores locales como el monopolio estatal, China National Tobacco.

"Queremos estar aquí y hacer nuestra presencia aquí en China", dijo Mike Harcarik, gerente de ventas de Twist. "Míralo aquí, es un gran mercado".

Pero es un negocio cada vez más asediado en todas partes. Algunos estados han impuesto prohibiciones al vapeo, mientras que la Administración de Alimentos y Medicamentos ha estado evaluando si sacar del mercado los productos con e-líquido con sabor.

El mes pasado, las ventas en Twist cayeron un 50 por ciento en los Estados Unidos, dijo Harcarik.

El mayor escrutinio se produce en medio de las preocupaciones sobre el vapeo por parte de los adolescentes y una serie de enfermedades pulmonares graves relacionadas con fumar cigarrillos electrónicos de cannabis. Juul, una de las compañías de cigarrillos electrónicos más conocidas, enfrenta múltiples investigaciones estatales y federales.